domingo, 24 de julho de 2016

Capítulo 2

No início da tarde, eles chegaram ao mar e Will sabia que estava perto do fim de sua jornada. O castelo de Seacliff foi construído numa extensa ilha em forma de folha, separada do continente por uma centena de metros de profundidade. Na maré baixa uma calçada estreita permitia o acesso à ilha, mas na maré alta, como era agora, uma balsa de transporte levava-os para a ilha. O difícil acesso tinha ajudado a manter Seacliff seguro por muitos anos e foi uma das razões pelas quais o feudo tinha se tornado um local um tanto isolado. Nos tempos antigos, é claro, os escandinavos fizeram incursões em seus navios tinha deixado as coisas muito animadas. Mas já haviam passado alguns anos desde que os lobos do mar do norte atacaram a costa da Araluen.
A ilha tinha cerca de doze quilômetros de comprimento e oito de largura, e Will não podia ainda ver o castelo. Ele imaginou que estaria em algum lugar alto mais ao centro, como determinava o raciocínio estratégico estratégico básico. No entanto, naquele momento ele estava fora de vista.
Will tinha pensado em parar para uma refeição ao meio-dia, mas agora, tão perto do final do seu percurso, decidiu prosseguir. Haveria uma estalagem de algum tipo na aldeia que se aglomerava perto das muralhas do castelo. Ou ele poderia encontrar uma  refeição na cozinha do castelo. Ele puxou a rédea para trazer o cavalo de carga ao seu lado e se inclinou para inspecionar o cão ferido. Seus olhos estavam fechados e seu nariz repousava sobre as patas dianteiras. Ele podia ver o lado negro subindo e descendo conforme ela respirava.
Havia um pouco de sangue mais próximo dos lados da ferida, mas o fluxo principal tinha sido estancado. Ciente de que ela estava confortável, Will tocou num salto para Puxão para o outro lado e moveram-se até a balsa, uma grande, de fundo chato que tinha sido puxado para a praia.
O operador, um musculoso homem de cerca de quarenta anos, estava estirado no convés de sua embarcação, dormindo no sol quente de outono. Ele acordou, entretanto, como se alguma espécie de sexto sentido tivesse registrado o tilintar dos arreios dos dois cavalos. Ele sentou-se, esfregou os olhos e se levantou depressa.
— Eu preciso chegar até a ilha  Will disse-lhe, e o homem o cumprimentou desajeitadamente.
— Sim, de fato, senhor. Claro. Ao seu serviço, arqueiro.
Houve uma pitada de nervosismo em sua voz. Will suspirou interiormente. Ele ainda não se acostumara com o pensamento de que as pessoas tinham receio de arqueiro — mesmo com um de rosto jovem como ele. Ele era um homem jovem naturalmente simpático e muitas vezes ansiava por companheirismo fácil com outras pessoas. Mas esse não era o caminho dos arqueiro. Ele servia o seu propósito de permanecer distante das pessoas comuns. Havia um ar de mistério sobre o Corpo de Arqueiros. Sua habilidade lendária com suas armas, a capacidade de mover-se sem ser visto e a natureza secreta de sua organização aumentavam o mistério.
O barqueiro soltou o cabo grosso que corria entre o continente à ilha, passando por conjuntos de grandes roldanas em cada extremidade da balsa. A balsa, flutuando em uma extremidade, moveu-se facilmente da praia, até que repousava inteiramente na água. Will imaginou que o sistema de polias deu ao operador uma vantagem mecânica que lhe permitia mover as grandes embarcações tão facilmente.
Havia uma tabela de preços pregada a uma balaustrada e o balseiro viu quando Will a examinou.
 Sem custo para um arqueiro, senhor. A passagem para o senhor é grátis.
Will balançou a cabeça. Halt tinha conversado com ele a necessidade de pagar a passagem. “Nunca fique em dívida com ninguém,” ele tinha dito. “Certifique-se de não dever favores à ninguém.”
Ele calculou rapidamente.   Meia coroa por pessoa, e o mesmo para cada cavalo. Mais quatro centavos para outros animais. Duas coroas seriam mais que suficientes para tudo. Ele desmontou da sela, tirou uma moeda de três coroas de sua bolsa e entregou-as ao homem.
— Eu vou pagar  disse ele. — Duas moedas de ouro são o suficiente. O homem olhou para as moedas, então olhou para o cavaleiro e os dois cavalos, intrigado. Will sacudiu a cabeça em direção à sela.
— Há outro animal na sela  explicou.
O operador da balsa concordou com a cabeça e entregou-lhe uma moeda de prata de uma coroa como troco.
— Certo o suficiente, senhor  disse ele.
Ele olhou curiosamente para sela do cavalo de carga quando Will levou-o para a balsa, tendo um cão no seu abrigo confortável.
 Cachorro bonito, esse aí, senhor  disse ele.  É seu?
— Eu a encontrei ferida na estrada  disse Will. — Alguém a cortou com uma lâmina qualquer e a deixou para morrer.
O barqueiro barbudo esfregou o queixo, pensativo.
— John Buttle tem um pastor como aquele. E ele seria o tipo de homem que iria ferir um cão e deixá-lo dessa forma. Tem um gênio terrível, principalmente depois de beber.
— E o que esse John Buttle faz? Will perguntou.
— Ele é um pastor por profissão — o balseiro contou, dando de ombros. — Mas ele tem várias ocupações. Alguns dizem que faz o seu trabalho real à noite, ao longo das estradas, procurando viajantes que passam depois de escurecer. Mas ninguém provou nada. Ele maneja uma lança com habilidade demais para o meu gosto. É um homem do qual é melhor ficar longe.
Will olhou para a sela novamente, pensando no grave ferimento na lateral da cadela.
— Se Buttle foi quem feriu esse cão, é melhor ele ficar longe de mim  disse ele friamente.
O barqueiro examinou-o por um momento. O rosto era jovem e benfeito, mas havia um brilho inflexível nos olhos. Percebeu que não havia exageros quando se tratava de arqueiros. Este sujeito de aparência agradável não estaria vestindo a capa cinza e verde dos arqueiros se não fosse duro como o aço. Os arqueiros eram pessoas enganosas, e isso era um fato. Havia até alguns que consideravam que eles eram praticantes de magia negra e bruxaria, e o barqueiro não estava completamente certo de que estas pessoas estavam erradas. Furtivamente fazendo um sinal para afastar o demônio e satisfeito por ter uma desculpa para interromper a conversa, ele foi até a frente da balsa.
 Bem, é melhor irmos para o outro lado  disse ele.
Will sentiu a mudança na atmosfera. Ele olhou para Puxão e ergueu as sobrancelhas. O cavalo não se dignou a perceber.
Quando o homem puxou o grosso cabo novamente, a balsa deslizou sobre a água em direção à ilha, formando sob a proa  pequenas ondas que batiam contra as tábuas de madeira. Will percebeu que a casa do balseiro, uma pequena cabana de pranchas de madeira com um telhado de palha, estava ao lado da ilha, presumivelmente como uma medida de segurança. A proa do barco logo raspou na areia grossa da ilha, a corrente balançou-a um pouco com o progresso para frente e parou. O operador agarrou a única corda na frente e fez um gesto para Will desembarcar. O arqueiro saltou na sela de Puxão e os cascos dos cavalos bateram nas tábuas enquanto andava para frente com cuidado.
— Obrigado  ele disse ao barqueiro, quando Puxão desceu para a praia.
O balseiro retribuiu o cumprimento.
— A seu serviço, arqueiro  disse ele.
Ele assistiu o garoto magro, uma figura ereta,e como ele andava até árvores e após isso o perdeu de vista.


Foi necessária outra meia hora para chegar ao castelo. A estrada serpenteava para cima em direção ao centro da ilha, através de bem-espaçadas trilhas e de árvores varridas pelo vento. Não havia muita luz, ao contrário das densas florestas em torno de Castelo Redmont ou das escuras florestas de pinheiros da Escandinávia que Will lembrava muito bem.
As folhas já mudavam de cor, mas até agora a maioria delas ainda permanecia nos ramos. Somando tudo, o lugar era agradável. Enquanto andava, Will encontrou vários indícios de animais: coelhos, naturalmente, e perus selvagens. Uma vez pegou um súbito borrão branco quando um cervo lhe virou as costas para fugir entre os arbustos. Provavelmente a caça ilegal era um fato frequente, pensou.
Will se sentia especialmente solidário com os moradores que procuravam ocasionalmente aumentar a sua repetitiva alimentação com carne de veados ou pássaros. Felizmente, a caça era uma questão de lei local, e policiada pelos guarda-caças do Barão. Por uma questão de política, seria necessário descobrir a identidade dos profissionais locais. Caçadores poderia ser uma fonte importante de informações sobre as atividades da região. E informações eramos recursos com que os arqueiros trabalhavam.
As árvores rarearam e eventualmente ele saiu à luz do sol outra vez. A subida pela estrada sinuosa o tinha levado para um planalto natural, uma vasta planície de, talvez, um quilômetro de diâmetro. No centro da planície ficava Castelo Seacliff e sua vila adjacente — um agrupamento de cabanas com telhados de sapé situadas perto das muralhas do castelo.
O castelo propriamente dito, comparado com a construção impressionante que era o Castelo Redmont ou a beleza sublime do Castelo do Rei de Araluen, era um tanto decepcionante. Will notou que era pouco mais que um Forte, com o muro que o cercava mal chegando aos cinco metros de altura. Ao observar mais de perto,  pôde ver que, pelo menos, uma seção do muro era feita de madeira —  grandes troncos de árvores colocados verticalmente no solo e unidos com suportes de ferro. Era uma barreira eficaz o suficiente, pensou, mas lhe faltava o impacto dramático dos muros de pedra maciça de Redmont. No entanto eram solidamente sustentadas torres em cada canto e uma torre central, que seria um refúgio de último recurso em caso de um ataque. Durante a parada, podia ver a bandeira do veado na cabeça do Barão Ergell se agitando à leve brisa da tarde vinda do mar.
— Aqui estamos nós  disse ele a Puxão, e o cavalo sacudiu a crina ao ouvir a voz do rapaz.
Will tinha parado ao ver o Castelo. Agora, ele tocou o lado Puxão com seus calcanhares e eles começaram a andar novamente. Como sempre, o cavalo de carga caminhou um pouco mais devagar, hesitando momentaneamente para seguir Puxão. Eles fizeram o seu caminho através dos campos agrícolas abertos em direção ao castelo. Havia um cheiro de fumaça no ar. Os montes de palha de milho tinham sido reunidos e queimados após a colheita e eles ainda ardiam. Em uma semana ou duas, os agricultores teriam arado as cinzas de volta para os campos e o ciclo teria início mais uma vez. O cheiro da fumaça, os campos nus e o sol baixo na tarde de outono evocavam memórias em Will.
Memórias da infância. Das colheitas e festivais de colheita. De verões nebulosos, outonos enfumaçados e invernos cobertos de neve. E, nos últimos seis anos, da profunda afeição que tinha crescido entre ele e seu mentor, o enganosamente sombrio arqueiro chamado Halt.
Havia alguns trabalhadores nos campos e eles pararam para olhar para a figura camuflada que andava em direção ao castelo. Ele acenou com um gesto de cabeça para um ou dois dos que estavam próximos a ele e eles retribuíram o cumprimento com cautela, erguendo as mãos em saudação. Fazendeiros simples não compreendiam os arqueiros e, como resultado, não confiavam inteiramente neles também. Claro, Will sabia que, em tempos de guerra ou de perigo, olhavam para os arqueiros em busca de ajuda, proteção e liderança. Mas agora, sem o perigo ameaçador, eles iriam manter distância dele.
Os ocupantes do castelo seriam uma questão diferente. Barão Ergell e seu Chefe de Guerra – Will procurou lembrar o nome por alguns segundos, em seguida, lembrou que era Norris – entendiam o papel do Corpo de Arqueiros e o valor que os seus membros traziam aos cinquenta feudos do reino. Eles não tinham medo dos arqueiros, mas isso não significava que iria desfrutar de uma estreita relação com eles também. A parceria deles era de trabalho.
“Lembre-se”, Halt lhe tinha dito, “a nossa tarefa é ajudar os barões, mas nossa lealdade primeira é para o rei. Nós somos os representantes diretos da vontade dele que, por vezes, pode não coincidir exatamente com os interesses locais. Cooperamos com os barões e os aconselhamos. Mas mantemos a nossa independência deles. Não se permita ter uma dívida para com o seu barão, ou tornar-se demasiado próximo do povo do castelo.”
Claro que, em um feudo como Redmont, onde ele tinha feito seu treinamento, as coisas eram um pouco diferentes. Barão Arald, o Senhor de Redmont, era membro do conselho interno do rei. Isso permitiu uma relação mais estreita entre o Barão, seus oficiais e Halt, o arqueiro atribuído ao seu feudo. Mas, em geral, a vida de um arqueiro era solitária.
É claro que havia compensações. A principal entre era a camaradagem  existente entre os membros da Ordem. Havia cinquenta arqueiros em serviço ativo, um para cada feudo do reino, e todos eles se conheciam pelo nome.
Na verdade, Will estava bem familiarizado com o homem que ele estava substituindo em Seacliff. Bartell tinha sido um dos seus examinadores na avaliação anual como um aprendiz, e foi sua decisão de se aposentar que levou Will a ser presenteado com sua Folha de Carvalho de Prata, símbolo de um arqueiro formado.
Bartell, já com idade avançada, foi ficando incapaz de enfrentar os rigores da vida de um arqueiro – longas cavalgadas, condições de sono inadequadas e vigilância constante – havia trocado sua Folha de Carvalho de Prata para a de Ouro da aposentadoria. Ele tinha sido transferido para o quartel-general dos arqueiros no Castelo de Araluen, onde estava trabalhando na seção de arquivos, compilando a história da Ordem.
Um leve sorriso surgiu no rosto de Will. Ele tinha aprendido a gostar de Bartell, um homem culto e surpreendentemente instruído, apesar do fato de que seus primeiros encontros tinham sido ocasiões de distinto desconforto para Will. Bartell se mostrou especialista em criar testes para o aprendiz com a intenção de complicar a vida do jovem rapaz. Desde então, Will começou a valorizar as perguntas complicadas e os problemas difíceis que Bartell lhe apresentava. Eles o ajudaram a se preparar para a difícil vida de arqueiro.
A vida em si era outra importante compensação para a natureza solitária do cotidiano de um arqueiro. Havia uma profunda satisfação e uma atração irresistível em fazer parte de um grupo de elite que conhecia o funcionamento interno e os segredos políticos de todo o reino. Aprendizes de arqueiro eram recrutados por suas habilidades físicas: coordenação, agilidade, velocidade de gestos e visão, mas principalmente por sua curiosidade natural. Um arqueiro procura sempre devia querer saber mais, pedir mais informações e saber mais sobre o que se passava ao seu redor. Quando garoto, antes de Halt recrutar Will, essa curiosidade incontrolável e a precocidade gerada por ela tinham causado ao rapaz grande parte de seus problemas.
Ele estava entrando na pequena aldeia agora e mais pessoas estavam observando-o. A maioria não fazia contato com os olhos, e os poucos que o fizeram baixavam os olhos quando ele acenou-lhes com a cabeça, bastante amistoso na opinião deles. Eles saudaram, com um movimento desajeitado da mão para a testa, e se afastaram para o lado para deixá-lo passar, algo completamente desnecessário na verdade, porque havia espaço suficiente na rua larga da vila. Enquanto passava, ele absorvia os símbolos das profissões usuais que poderiam ser encontrados em qualquer aldeia: ferreiro, carpinteiro, sapateiro.
No final da rua havia um único e grande edifício. Era o único de dois andares do vilarejo e tinha uma varanda larga na frente e com o símbolo de uma caneca pendurada acima da porta. “A pousada”, ele concluiu. Ela parecia limpa e bem cuidada, as venezianas das janelas dos quartos do andar de cima estavam recém-pintadas e as paredes, caiadas. Enquanto observava, uma das janelas do andar de cima abriu e cabeça de uma garota apareceu na abertura. A moça tinha cerca de dezenove ou vinte anos, cabelos escuros e curtos e grandes olhos verdes; de pele clara, e era extraordinariamente bonita. E, o que foi mais importante, só ela, entre todas as pessoas vila, continuou a fitá-lo enquanto Will a observava. Na verdade, ela chegou até a sorrir para ele e, quando o fez, seu rosto passou de bonito para maravilhoso.
Will, perturbado pela relutância das pessoas em fitá-lo nos olhos, ficou ainda mais agitado agora pelo interesse indisfarçado que a moça mostrava por ele. “Então você é o novo arqueiro”, ele a imaginou pensando. “Você parece muito jovem para o trabalho, não é?”
Enquanto cavalgava sob a janela, ele percebeu, pouco à vontade, que, quando ergueu a cabeça para observá-la, sua boca ficou um pouco aberta. Ele a fechou de imediato e cumprimentou a moça com um gesto de cabeça, sério e sem sorrir. O sorriso dela ficou ainda mais largo e foi ele o primeiro o contato visual.
Ele havia planejado parar para uma refeição rápida na pousada, mas a presença desconcertante da garota o fez mudar de ideia. Ele lembrou as instruções por escrito que tinha recebido. Sua própria cabana ficava a cerca de trezentos metros para além da vila, na estrada para o castelo e protegida por um pequeno bosque de árvores. Ele podia ver o bosque e tocou os calcanhares ao lado de Puxão, rebocando consigo o pequeno cavalo de carga e deixando a aldeia para trás. Ele podia sentir vinte ou trinta pares de olhos curiosos em suas costas enquanto andava. Questionou se os olhos verdes da moça da estalagem estavam entre eles, então encolheu os ombros deixando o pensamento de lado.
A cabana era como todas as casas de arqueiro, construída com troncos e grandes e chatas pedras de rio no telhado. Havia uma pequena varanda na frente da casa, um jardim tranquilo e um estábulo por trás dela. Era abrigada sob as árvores, e ele ficou surpreso ao ver uma onda de fumaça da chaminé em uma extremidade do prédio.
Ele desceu da sela de Puxão, um pouco rijo, após andar um dia inteiro. Não havia necessidade de amarrar Puxão, mas prendeu as rédeas do cavalo de carga em um dos postes da varanda. Ele deu uma olhada na cadela, viu que ela estava dormindo e decidiu que ela poderia ficar onde estava por mais alguns minutos.
Se houvesse dúvidas de que esta era a sua casa, elas foram dissipadas pelo contorno talhado de uma Folha de Carvalho na padieira da porta. Ele ficou parado por um momento, coçando as orelhas de Puxão e o cavalo zuniu suavemente contra ele.
— Bem, garoto, parece que estamos em casa  disse ele.

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